Mosassauro recém-identificado era um enorme monstro caçador de peixes

Mosassauro recém-identificado era um enorme monstro caçador de peixes

Mosasaur

Mosassauros são um grupo de répteis marinhos que viveram no período Cretáceo. Crédito: Thomas Miller (c) / Badlands Natural History Association

Pesquisadores da Universidade de Cincinnati identificaram uma nova espécie de mosassauro – um monstro comedor de peixes de 5 metros de comprimento que viveu há 80 milhões de anos.

O professor e educador assistente da UC Takuya Konishi e seu aluno, graduado da UC Alexander Willman, chamaram o mosassauro Ectenosaurus everhartorum depois dos paleontólogos Mike e Pamela Everhart. O mosassauro habitou o Western Interior Seaway no que hoje é o oeste do Kansas.

A descoberta foi anunciada em 26 de agosto de 2021, no Canadian Journal of Earth Sciences.

O mosassauro recém-identificado marca apenas a segunda espécie do gênero Ectenosaurus.

“Os mosassauros no oeste do Kansas foram bem amostrados e bem pesquisados. Esses dois fatores criam grandes chances quando você tenta encontrar algo novo ”, disse Konishi.

Falso Gharial

O mosassauro recentemente nomeado, Ectenosaurus everhartorum, parecia um crocodilo comedor de peixes chamado de falso gavial, na foto acima. Crédito: Wichit Kong / Wikimedia Commons

Os mosassauros eram enormes répteis marinhos. Alguns como o retratado na foto superior eram tão grandes quanto ônibus escolares. Eles habitaram oceanos em todo o mundo durante o Cretáceo período em torno da época de tiranossauro Rex. Se Ectenosaurus clidastoides com suas mandíbulas longas e delgadas que lembram um crocodilo gavial, Konishi disse que a nova espécie está mais próxima de um falso crocodilo gavial com mandíbulas notavelmente mais arredondadas.

Konishi, que leciona no Departamento de Ciências Biológicas da Faculdade de Artes e Ciências da UC, encontrou o fóssil pela primeira vez em 2004, enquanto trabalhava como estudante de graduação em sistemática e evolução. Konishi estava estudando fósseis de Platecarpus, um gênero diferente de mosassauro armazenado no Museu de História Natural Sternberg da Fort Hays State University, quando ele reconheceu algo estranho sobre um espécime.

“Não era um platecarpus. O osso frontal acima da órbita do olho era muito mais longo. Os ossos de Platecarpus deveria ter um triângulo mais amplo ”, disse ele. “Esse foi um sinal revelador.”

Fósseis Mosasaur

Alexander Willman, graduado da UC, fez desenhos científicos dos fósseis de mosassauro para ajudar a entender sua taxonomia e compará-la com a mandíbula de uma espécie semelhante, Ectenosaurus clidastoides, rotulada D. Crédito: Universidade de Cincinnati

Konishi suspeitou que o espécime fosse um tipo de ectenossauro, do qual apenas uma espécie foi identificada. Mas os dentes pareciam todos errados. As cavidades agora vazias que teriam contido os dentes curvos e afiados do mosassauro no espécime não identificado teriam se estendido ao redor da frente de sua boca, ao contrário de outras espécies reconhecidas que têm um rostro desdentado, a protuberância óssea na frente da boca.

Por anos, os fósseis o intrigaram.

“Algumas coisas simplesmente ficam gravadas na sua mente e são difíceis de abandonar”, disse ele.

Mas o mistério teria que esperar porque Konishi estava ocupado terminando seu doutorado e lançando uma carreira acadêmica que o levaria para a Faculdade de Artes e Ciências da UC.

Calcário Cretáceo

O Smoky Hill Chalk Member é uma região rica em fósseis do oeste do Kansas, onde uma nova espécie de mosassauro foi descoberta. Crédito: Takuya Konishi

Os primeiros fósseis de mosassauro foram encontrados na Holanda meio século antes de alguém usar o termo “dinossauro”. Os mosassauros começaram a chamar a atenção do país após a Guerra Civil, quando os principais paleontólogos do país, Othniel Charles Marsh e Edward Drinker Cope, começaram a estudar o calcário do Cretáceo conhecido como Kansas Chalk em uma parceria que se tornou uma amarga disputa pública. Desde então, Kansas se tornou mundialmente conhecido pela pesquisa de mosassauros.

Gerações de especialistas vieram ao Kansas para estudar seus espécimes, que estão em exibição em museus de todo o mundo.

“É um lugar famoso pela pesquisa de mosassauros. É bastante conhecido ”, disse Konishi. “Então eu pensei que não tinha que ser o cara para colocar uma estaca. Tenho certeza que alguém vai pegar. Mas ninguém fez. ”

O ectenossauro é incomum pela quantidade de espécimes encontrados no gênero em comparação com outros mosassauros, disse Konishi.

“No oeste do Kansas, temos mais de 1.500 espécimes de mosassauro. Destes, só podemos encontrar um espécime, cada um representando essas duas espécies de ectenossauros ”, disse Konishi. “Isso é meio louco.”

Alexander Willman

Alexander Willman, formado pela Universidade de Cincinnati, foi o autor principal de um estudo que identificou uma nova espécie de mosassauro. Crédito: Takuya Konishi

Quando Konishi confirmou com o Museu Sternberg que nenhum outro pesquisador estava estudando o espécime, ele pediu que enviassem os fósseis para a UC. Quando ele abriu o conteúdo cuidadosamente embrulhado em bolha, suas impressões iniciais foram confirmadas.

“A essa altura, eu já tinha visto todos os outros espécimes de Platecarpus conhecidos sob o sol, por assim dizer. E este espécime era distinto dos outros ”, disse ele. “Para mim era tão óbvio.”

Ao mesmo tempo, o aluno de Konishi, Willman, perguntou sobre como trabalhar em um projeto de pesquisa. Ele recebeu uma bolsa de experiência STEM de graduação da UC para ajudar na identificação taxonômica.

“Fiquei muito animado por fazer parte da descoberta”, disse Willman.

O terceiro autor do estudo, Michael Caldwell, é professor de biologia na Universidade de Alberta, Edmonton.

Mosasaur Ectenosaurus clidastoides

Os pesquisadores da UC identificaram o mosassauro como pertencente ao mesmo gênero do Ectenosaurus clidastoides, na foto. O espécime acima foi encontrado no Kansas em 1953. Crédito: Mike Everhart

Willman ilustrou os fósseis em detalhes meticulosos para ajudar os cientistas a entender as diferenças morfológicas que tornam o mosassauro único.

“Fiquei muito feliz com a forma como ele trouxe esses ossos quebrados à vida”, disse Konishi. “Isso ajudou a tornar nosso caso muito convincente para qualquer pessoa de que isso é algo novo que justifica o estabelecimento de um novo táxon.”

Muitos alunos de graduação da UC têm a chance de trabalhar em pesquisas originais. Willman disse que está feliz por ter aproveitado a oportunidade.

“Foi uma ótima experiência. Para os interessados ​​em pesquisa na UC, eu digo que você apenas tem que se colocar lá e ver no que você pode se envolver ”, disse Willman. “Você nunca sabe o que pode resultar disso!”

UC Paleontologist Takuya Konishi

O paleontólogo Takuya Konishi ajudou a identificar uma nova espécie de mosassauro a partir de um espécime que ele viu pela primeira vez em 2004. Aqui ele está em frente a outro crânio de mosassauro. Crédito: Joseph Fuqua II / UC Creative

Os pesquisadores dedicaram o projeto ao falecido Dale Russell, cujo trabalho teve um impacto profundo na paleontologia do mosassauro norte-americano, disse Konishi. Mas eles nomearam o mosassauro em homenagem aos Everharts, um casal do Kansas que passou mais de 30 anos compartilhando seus fósseis com museus e liderando viagens de campo de pesquisa no Smoky Hill Chalk, rico em fósseis.

“Ainda estamos um pouco chocados com a notícia. É muito emocionante ”, disse Pamela Everhart.

“É uma grande honra”, disse Mike Everhart, autor de “Oceans of Kansas” sobre mosassauros e outras formas de vida pré-histórica que habitaram o Western Interior Seaway durante o período Cretáceo.

Os mosassauros são muito especiais para ele, disse ele.

“Os oceanos não seriam um lugar seguro para nadar no Cretáceo”, disse ele. “Os mosassauros eram os principais predadores do oceano naquela época.”

Referência: “Uma nova espécie de Ectenosaurus (Mosasauridae: Plioplatecarpinae) do oeste do Kansas, EUA, revela um novo conjunto de caracteres osteológicos para o gênero ”, de Alexander J. Willman, Takuya Konishi e Michael W. Caldwell, 26 de agosto de 2021, Canadian Journal of Earth Sciences.
DOI: 10.1139 / cjes-2020-0175

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